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Un motor de 'plumas' mueve las placas tectónicas

Hasta ahora se pensaba que los movimientos de subducción y las dorsales oceánicas estaban relacionados con el avance de las placas tectónicas. Ahora, una investigación estadounidense, publicada en Nature, revela que otro fenómeno interviene en esta dinámica: las denominadas como ‘plumas del manto’.

El lago Manyara, al norte de Tanzania, cercano al Gran Valle del Rift de África. Imagen: Wikipedia / Clem23.

La comunidad científica sabía que el fenómeno denominado ‘plumas del manto’ (el ascenso de una columna de materiales desde la base del manto hasta la base de la litosfera –superficie–) juega un papel importante en la tectónica de la Tierra.

Sin embargo, hasta ahora los expertos desconocían el efecto concreto que estas ‘plumas’ tienen en el movimiento de las placas.

“Se asume que las principales fuerzas que mueven las placas están asociadas con movimientos de subducción y con las dorsales oceánicas”, explica a SINC Steven Cande, coautor del estudio e investigador de la Institución Scripps de Oceanografía en La Jolla (EE UU).

Pero la nueva investigación, que se publica ahora en la revista Nature, demuestra que la punta de las ‘plumas de manto’ “también tiene un impacto significativo en estos movimientos”, añade Cande.

El denominador común de África e India

Según el estudio, este fenómeno pudo haber provocado el rápido movimiento que experimentó la India hace 65 millones de años. En concreto, el origen estaría en una columna denominada Reunion Plume, que también fue la responsable del ritmo lento con el que el continente africano avanzó en ese período de tiempo.

De hecho, los movimientos de las dos regiones experimentaron comportamientos asíncronos (inversos) 15 millones de años después: cuando la India se desaceleró hace 50 millones de años, África aumentó de velocidad.

“Esto solo se explica con una ‘pluma de manto’ que actúa como fuerza impulsora de las placas”, asegura Cande.

Referencia bibliográfica:

Steven C. Cande, Dave R. Stegman. “Indian and African plate motions driven by the push force of the Re´union plume head”, Nature 475, 07 de julio de 2011. DOI:10.1038/nature10174.