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Sorprendida una estrella gigante mientras adelgaza

Los alrededores de VY Canis Majoris vistos por el instrumento SPHERE, instalado en el VLT. / ESO

Un equipo de astrónomos, liderado desde la de la Academia Sínica de Taiwán, ha revelado el secreto de la pérdida de peso de un estrella envejecida. Utilizando el telescopio VLT del Observatorio Europeo Austral (ESO), en Chile, han captado las imágenes más detalladas de VY Canis Majoris. Se trata de una hipergigante roja, una de las estrellas más grandes conocidas de la Vía Láctea, con entre 30 y 40 veces la masa del Sol y 300.000 veces más luminosa.

Las nuevas observaciones muestran cómo el tamaño inesperadamente grande de las partículas de polvo que rodean a esta estrella le permiten perder una enorme cantidad de masa a medida que comienza el proceso de su muerte. Este proceso, entendido ahora por primera vez, es necesario para preparar a estas estrellas gigantescas frente a su explosivo final como supernovas.

En esta imagen, realizada por el instrumento SPHERE, instalado en el telescopio VLT, se observa cómo la propia estrella se esconde tras un oscuro disco. Las cruces son artefactos debidos a las características del instrumento.

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