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Entrevista a Aravinda Chakravarti

“La ciencia no trata tanto sobre datos como sobre ideas"

Casado con una bióloga celular y molecular y padre de dos hijas, Aravinda Chakravarti es un experto en biología computacional y un genetista de renombre gracias a sus estudios sobre los factores genéticos de predisposición a enfermedades humanas complejas, como la diabetes y las enfermedades mentales. Es el director del Instituto de Genética Médica McKusick-Nathans, de la Johns Hopkins School of Medicine, desde el 2000. Chakravartin, que tiene ahora 56 años, vino al Parque de Investigacion Biomedica de Barcelona (PRBB) para hablarnos de la enfermedad de Hirschsprung, un raro desorden intestinal que ha estado estudiando durante 20 años.

La gente dice que tienes una 'mente matemática' ...
Bueno, estudié estadística en la universidad y después hice el doctorado en genética humana, así que "hablo" matemáticas y biología, dos idiomas que implican formas de pensar muy diferentes.
Fuiste de Calcuta aTexas a hacer el doctorado y ya no has dejado los EEUU, ¿no has pensado nunca en volver a la India?
Al final del doctorado lo pensé, pero no había oportunidades en la India. Ahora hay muchas, pero ya estoy asentado en los EEUU. De todas formas hago mucho trabajo en la India, estableciendo la genómica y trabajando con el gobierno. Me gusta.
¿Cómo cambió el proyecto del genoma humano la investigación en biomedicina?
Creó una ciencia más abierta y llevó más gente al campo de la genómica. Pero me preocupa que ésta se está convirtiendo en una ciencia muy 'grande'. Esto tiene la desventaja de que el pensamiento más creativo no se da tan a menudo. Además, la secuencia del genoma está disponible para todos, pero la tecnología para utilizarla todavía es demasiado cara; hay que hacerla más accesible.
Estamos consiguiendo grandes cantidades de datos. ¿Estamos más cerca de entender las enfermedades complejas?
La gente espera respuestas instantáneas, y eso no sucederá. Pero estamos haciendo extensos experimentos que nunca habríamos soñado que se podrían hacer, aunque no estoy seguro de que sepamos cómo interpretar todos los datos. El conocimiento profundo sólo lo obtendremos cuando alguien haga un experimento más específico. En todo caso, creo que todas las enfermedades complejas, a pesar de ser muy diferentes entre ellas, tienen las mismas normas subyacentes, y un día las entenderemos.
Ya hay compañías que hacen tests rápidos para buscar influencias genéticas en enfermedades complejas, ¿eso es bueno?
No. Hay muchas áreas donde la información genética se puede comercializar de forma positiva, como el caso del consejo para enfermedades genéticas con un alto riesgo. Pero en el caso de las enfermedades complejas, que realmente no conocemos suficientemente, no creo que eso sea bueno. No hay tratamiento para la mayoría de ellas, y no sabemos si los cambios de hábitos pueden afectarlas. Si alguien tiene 1000 dólares para gastar, hay maneras mejores: puede donar a la investigación.
¿Estamos yendo hacia un futuro como el de la película Gattaca, donde tiene lugar una selección genética de los humanos?
Tengo más fe en los humanos. Pueden ser sorprendentemente estúpidos (el siglo XX ha visto algunos de los peores crímenes de la historia causados por el hombre), pero creo que la vasta mayoría son bastante inteligentes como para no caer en ello. Si se les diera la opción de tener una vida perfecta en la que alguien decidiera lo que es bueno para ellos, o una vida imperfecta donde fueran libres para escoger, estoy bastante seguro de lo que preferirían.
Además de 350 artículos científicos has publicado un libro de cocina titulado “No todo lo que comemos es curry”. ¿Habrias sido un 'chef' si no fueras un científico?
Oh no, esto es sólo una distracción! Ser 'chef' conlleva un tipo de creatividad muy diferente que ser científico. Hubiera sido un mal 'chef', y eso no me hubiera gustado nada!

Fuente: Periodico El.lipse, PRBB
Derechos: Creative Commons
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