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Hielo, cráteres y brumas dibujan los paisajes de Plutón y sus lunas

La actividad geológica ha dejado su huella en los gélidos paisajes de Plutón, que además cuenta con una atmósfera neblinosa y modifica su entorno espacial al interactuar con el viento solar. Estos son algunos de los nuevos resultados del sobrevuelo que la nave New Horizons hizo sobre el planeta enano el año pasado.

Plutón y su brumosa atmósfera vista por la sonda New Horizons de la NASA. / G.R. Gladstone et al.

Desde que el 14 de julio de 2015 la sonda New Horizons de la NASA sobrevolará Plutón y sus satélites no han dejado de llegar sus datos a la Tierra. Esta semana se publican en la revista Science cinco estudios que ofrecen nueva información sobre la variedad de paisajes de este planeta enano.

El primer artículo, liderado por el investigador Jeffrey Moore del Centro de Investigación Ames de la NASA, describe el amplio abanico de características geológicas de Plutón. Se han encontrado evidencias de movimientos tectónicos, flujo glaciar con traslado de grandes bloques de agua congelada y presencia de montículos, posiblemente resultado de criovolcanes.

La atmósfera de Plutón contiene nitrógeno y metano, además de albergar numerosas y extensas capas de bruma

La variabilidad orográfica del planeta enano sugiere que ha sufrido frecuentes transformaciones geomorfológicas y erosión en los últimos cientos de millones de años. Estos procesos no han sido tan activos en el pasado reciente de su gran luna Caronte, con un norte más accidentado y un sur liso. Este satélite se caracteriza por tener cráteres y depresiones más antiguos en comparación con Plutón.

En un segundo estudio, el investigador Will Grundy del Observatorio Lowell y otros colegas analizan los colores y las composiciones químicas de las superficies heladas de Plutón y Caronte. “Los hielos volátiles, como el agua congelada y el nitrógeno sólido, que dominan la superficie plutoniana se distribuyen de un modo complejo, como resultado de procesos geomorfológicos que han actuado en diferentes escalas de tiempo, tanto geológicas como estacionales”, señalan los autores. Además, se ha detectado que unas moléculas de color marrón rojizo llamadas tolinas se acumulan en grandes extensiones de Plutón.

Desde la Universidad de Colorado en Boulder (también en EE UU, como el resto de los trabajos), Fran Bagenal y otros científicos han comprobado que Plutón modifica su entorno espacial, ya que interactúa con el viento solar, de tal forma que los iones son acelerados y desviados alrededor del planeta enano. Esto también se relaciona con la falta de polvo en el sistema.

Los iones del viento solar son acelerados y desviados alrededor de Pluton. / F. Bagenal, Weaver et al

Otro de los estudios indica que la atmósfera de Plutón es más fría y compacta de lo que se creía hasta ahora, además de albergar numerosas y extensas capas de bruma. “El nitrógeno molecular domina la atmósfera (a altitudes inferiores a unos 1.800km), pero también aparece metano, acetileno, etileno y etano como especies moleculares menores”, señala el autor principal, G. Randall Gladstone, del Southwest Research Institute.

El quinto artículo, coordinado por Harold Weaver desde la Universidad Johns Hopkins, informa de que las pequeñas lunas Hidra y Nix (con un diámetro de unos 40 km) y Cerbero y Estigia (de unos 10 km) tienen formas irregulares, una rotación rápida y superficies luminosas. También han creado una animación con el movimiento del sistema de Plutón y sus lunas.

Según los investigadores, todos estos nuevos resultados del sobrevuelo de Plutón, tomados en su conjunto, no solo ofrecen información inédita sobre el planeta enano y sus lunas, sino que también ayudan a comprender mejor los procesos de la evolución planetaria.

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Referencias bibliográficas:

Jeffrey M. Moore et al.: "The geology of Pluto and Charon through the eyes of New Horizons". Will M. Grundy et al.: "Surface compositions across Pluto and Charon". G. R. Gladstone et al.: "The atmosphere of Pluto as observed by New Horizons". Harold A. Weaver et al.: The small satellites of Pluto as observed by New Horizons". Fran Bagenal et al.: "Pluto’s interaction with its space environment: Solar wind, energetic Particles, and Dust". Science, 17 de marzo de 2016.

Fuente: SINC
Derechos: Creative Commons
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