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El halcón japonés vuela de nuevo para atrapar pedazos de asteroide

Rosetta ‘versus’ Hayabusa, dos cazadoras frente a frente en el espacio

Este mes la sonda europea Rosetta ha hecho historia al ser la primera en orbitar un cometa y, con algunos tropiezos, aterrizar en él. Hace nueve años, la sonda japonesa Hayabusa ('halcón peregrino') también marcó un hito cuando llegó a un asteroide, pero además, recogió muestras y las trajo a la Tierra. En pocos días su sucesora, Hayabusa-2, despegará con una misión: mejorar la hazaña y no repetir los fallos del pasado. El lanzamiento, previsto para el 30 de noviembre, se ha retrasado al 3 de diciembre por causas meteorológicas.

Ilustración de las sondas Rosetta y Hayabusa-2. / ESA/JAXA.

Editado el 28 de noviembre

El periplo de la sonda Rosetta de la Agencia Espacial Europea (ESA) es bastante conocido: se lanzó en 2004, y tras más de 10 años viajando por el sistema solar, este año llegó hasta el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, donde el pasado 12 de noviembre lanzó su módulo de aterrizaje Philae.

Este tuvo problemas con sus arpones de anclaje, rebotó por la superficie y se detuvo en un lugar desconocido, desde donde ha transmitido datos científicos antes de agotar sus baterías e ‘hibernar’. Por su parte, el orbitador Rosetta seguirá orbitando y analizando el cometa en los próximos meses.

La primera sonda Hayabusa trajo a la Tierra pedazos de asteroide en 2005; ahora Japón lanza su segundo 'halcón peregrino'

Una historia en ciertos aspectos parecida, aunque mucho menos mediática, la protagonizó la sonda Hayabusa de la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA). Su objetivo fue un asteroide, en lugar de un cometa. Ambos difieren en su composición y órbitas, pero los dos son objetos primitivos e importantes para conocer la evolución del sistema solar.

En concreto, llegó en 2005 (sin llegar a orbitarlo) al asteroide Itokawa (25143) y, haciendo honor a su nombre, –hayabusa es el nombre del halcón peregrino en japonés– ‘atrapó’ unas muestras en la superficie. La operación duró unos minutos y no estuvo exenta de incidentes, incluida la pérdida de un ‘miniaterrizador' denominado MINERVA, pero al final se consiguió traer por primera vez a la Tierra las partículas del asteroide. Cayeron en Australia en 2010 en el interior de una cápsula.

Hayabusa-2, la nueva sonda japonesa en busca de su asteroide

El 30 de noviembre la JAXA tenía previsto lanzar a su sucesora, Hayabusa-2, con un perfeccionado sistema de navegación y guiado autónomo. Su objetivo esta vez será el asteroide (162173) 1999 JU3, donde aterrizará en 2018. Por causas meteorológicas, el lanzamiento se ha retrasado hasta el 3 de diciembre.

Para preparar la captura de muestras que hará la propia sonda, intervendrán diversos robots, como unas pequeñas esferas de señalización, un ‘impactador’ que abrirá un cráter en la superficie –para analizar luego el material que hay debajo– y un scout o explorador denominado MASCOT, de fabricación europea (en los centros DLR alemán y CNES francés).

El material recogido llegará en una cápsula a nuestro planeta en 2020, justo el año en que Japón celebrará los Juegos Olímpicos de Tokio.

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Rosetta

Hayabusa

Hayabusa-2

Agencia espacial

ESA

JAXA

JAXA

Tamaño

2,8 x 2,1 x 2,0 m
(+14 m cada panel)

1 x 1,1 x 1,6 m
(+ 6 m paneles)

2 × 1,6 × 1,25 m
(+ 6 m paneles)

Peso

2.900 kg (incluyendo 1.670 kg de propelente y 165 kg de carga científica)

510 kg (incluyendo 50 kg de combustible químico y 65 kg de gas xenón)

590 kg (incluyendo combustible)

Propulsión

Propelente/Paneles solares

Motor iónico/paneles

Motor iónico/paneles

Lanzamiento

2 de marzo de 2004

9 de mayo de 2003

30 de noviembre de 2014

Misión

Orbitar un cometa y aterrizar el róbot Philae en su superficie

Recoger muestras de un asteroide y traerlas a la Tierra

Repetir y mejorar la misión de Hayabusa en otro asteroide

Objetivo

Cometa 67P/CG

Unos 4,1 × 4,3 km

Asteroide Itokawa (25143)

0,535 × 0,294 km

Asteroide 1999 JU 3

Unos 950 m y forma esférica

Lander o 'aterrizador' y problemas

PHILAE
100 kg, 1 x 1 m
No se disparan los arpones de anclaje, el robot rebota y se pierde su pista, aunque transmite datos científicos antes de apagarse

MINERVA
0,59 kg, 10 x 12 cm
Diversos desfases en los comandos y las comunicaciones hace que el pequeño lander se pierda en el espacio

Varios MINERVA-2
0,5 kg
MASCOT, un scout o explorador de la superficie-10 kg

Fecha de aterrizaje en el objetivo

12 de noviembre de 2014

Hayabusa toca la superficie unos minutos los días 20 y 25 de noviembre de 2005. Diversos fallos en los dispositivos de señalización y la toma de muestras , pero se consigue traer unos 1.500 granos de partículas

A mediados de 2018

Presupuesto

1.400 millones de euros

Unos 87 millones de euros (12.700 millones de yenes)

Unos 198 millones de euros (28.900 millones de yenes)

Fin de la misión

Año 2016

La cápsula con las muestras entró en la Tierra el 13 de junio de 2010

Diciembre de 2020

Hito espacial

Primera misión en orbitar, seguir varios meses y aterrizar en un cometa

Primera misión en aterrizar en un objeto celeste distinto a la Luna -un asteroide- y volver con muestras a la Tierra

(Misión futura)

Fuente: SINC
Derechos: Creative Commons