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Descubren peces sierra nacidos sin reproducción sexual

Investigadores estadounidenses han descubierto crías de una especie de pez sierra creados por partenogénesis, una forma de reproducción en la que no es necesaria la fecundación del óvulo. Hasta ahora, este proceso no se había observado en ningún vertebrado nacido en libertad y que pueda reproducirse sexualmente, debido a que conlleva una pérdida de la diversidad genética.

Los dientes de un joven pez sierra peine. / Florida Fish and Wildlife Conservation Commission (FWC)

La partenogénesis se inicia en los vertebrados cuando el óvulo absorbe a una célula genéticamente idéntica

Un estudio, publicado en la revista Current Biology, revela que varias crías de peces sierra peine (Pristis pectinata) han nacido gracias a la reproducción asexual, algo que no se había identificado previamente en vertebrados criados en estado salvaje.

“Estábamos identificando genéticamente a esta subespecie de pez sierra para averiguar si, debido a su escasa población, los individuos de una misma familia se estaban reproduciendo entre sí cuando descubrimos que a veces las hembras se reproducían sin apareamiento”, relata Andrew Fields, biólogo de la Universidad de Stony Brook en Nueva York (EEUU) y coautor del estudio.

Los investigadores se dieron cuenta de que cerca del 3% de los peces estudiados fueron fruto de la partenogénesis, una forma de reproducción en la que la segmentación del óvulo no precisa de fecundación, sino que se inicia debido a factores químicos, biológicos o ambientales.

Entre los vertebrados, este proceso comienza cuando el óvulo absorbe a una célula hermana genéticamente idéntica. El problema que surge es que las crías tienen casi la mitad de la diversidad genética de las madres y suelen morir.

“Es la primera vez que se encuentran ejemplares partogénicos en especies que suelen reproducirse sexualmente de manera normal. Los casos hallados previamente eran de especies unisexuales, en las que todos sus miembros son femeninos y utilizan la partogénesis como sistema de reproducción” explica a Sinc Demian Champman, otro de los autores de la investigación.

Hasta ahora, los únicos ejemplares vivientes de vertebrados capaces que habían nacido de esta forma –teniendo la alternativa de la reproducción sexual– habían sido criados en cautividad. Por tanto, no se sabía si la partenogénesis era verdaderamente eficaz para contribuir a la proliferación de la especie en su entorno natural.

Aunque esta forma de reproducción puede ayudar a mantener la especie, los investigadores creen que no es suficiente

Sin embargo, las siete crías halladas en Florida (EE UU) por los investigadores se encontraban en perfecto estado. "La partenogénesis puede ser mucho más habitual de lo que pensábamos en la población de animales silvestres”, explica Kevin Feldheim, biólogo del Museo Field de Chicago (EE UU) que también participó en el trabajo.

Según el equipo, es posible que este proceso ocurra en poblaciones pequeñas o en declive, por esta razón, piden al resto de científicos que busquen referencias de ejemplares partenogenéticos que hasta ahora hayan podido permanecer ocultos en los análisis de ADN. Las crías identificadas han sido marcadas y devueltas a la naturaleza para estudiar sus movimientos.

Insuficiente para evitar la extinción

Los ejemplares hallados pertenecen a una subespecie de peces sierra que se encuentra en riesgo de extinción debido a la sobrepesca y a la pérdida de su hábitat costero. Actualmente, los individuos viven casi exclusivamente en el sureste de Florida.

Aunque esta forma de reproducción no sexual puede ayudar a mantener a la especie, los investigadores creen que no será suficiente. “Esto debería servir como llamada de atención sobre la necesidad de hacer esfuerzos globales para salvarla”, concluye Feldheim.

Referencia bibliográfica:

Fields, A. T. et al. "Facultative parthenogenesis in a critically endangered wild vertebrate". Current Biology. Doi: 10.1016/j.cub.2015.04.018

Fuente: SINC
Derechos: Creative Commons
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