MATEMÁTICAS, FÍSICA Y QUÍMICA: Matemáticas

La fobia matemática bloquea a sus víctimas ante problemas cotidianos

Ansiedad por los números

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Los adultos españoles somos los últimos de la fila en matemáticas según los datos del informe PIACC realizado en 23 países. Odiadas y amadas a partes iguales, pueden llegar a producir una ansiedad comparable al dolor físico. Afrontar la fobia desde la infancia y enseñar la materia de forma más aplicada son claves para que no se conviertan en un galimatías imposible.

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Laura Chaparro | 12 octubre 2013 10:00

<p>Las chicas podrían tener un potencial mayor para las matemáticas, habilidad que se ve mermada por culpa de la ansiedad. / Wally Gobetz</p>

Las chicas podrían tener un potencial mayor para las matemáticas, habilidad que se ve mermada por culpa de la ansiedad. / Wally Gobetz

Para algunas personas, el simple hecho de ver la portada de un libro de matemáticas puede ser tan doloroso como poner la mano en una estufa ardiendo. Sufren ansiedad matemática, una fobia que desencadena en el cerebro una respuesta similar al dolor físico, tal y como revela un estudio publicado en 2012.

Lo sorprendente es que esta experiencia dolorosa no ocurre en el momento de resolver un problema, sino antes de enfrentarse a él. Es decir, que recorrer el pasillo antes de llegar a una clase de matemáticas o esperar a que el profesor coloque el examen sobre la mesa serían experiencias traumáticas, pero no el test en sí.

Mediante imágenes por resonancia magnética, los investigadores analizaron la actividad cerebral de 28 estudiantes mientras resolvían tareas matemáticas y de ordenación de palabras. Previamente, completaron un test que medía su nivel de ansiedad matemática, y otro sobre ansiedad general.

La ansiedad matemática no ocurre en el momento de resolver un problema, sino antes de enfrentarse a él

“Niveles altos de ansiedad matemática predicen una mayor activación en la ínsula dorsal posterior –una región de la corteza cerebral relacionada con el dolor– cuando se anticipa una tarea matemática”, resumen los investigadores. Sin embargo, los niveles de ansiedad matemática no se asociaron con ninguna actividad cerebral cuando los voluntarios estaban haciendo los ejercicios. 

“Esa ansiedad en la infancia puede afectar a la educación posterior y a la elección de una carrera universitaria u otra”, advierte a SINC Amy Devine, investigadora del Centro para la Neurociencia en Educación de la Universidad de Cambridge (Reino Unido).

Sea por la ansiedad o debido a otros factores, el nivel de educación matemática en los adultos españoles acaba de dar la voz de alarma. Así se desprende del Programa Internacional para la Evaluación de la Competencia de los Adultos (PIACC por sus siglas en inglés), que lleva a cabo la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos (OCDE).

Comprar sin calcular

El estudio, realizado en 23 países europeos a una muestra de 157.000 adultos entre 16 y 65 años, deja a España en último lugar en cuanto a destrezas matemáticas. Nos cuesta desarrollar sencillos cálculos, interpretar los gráficos del recibo de la luz o sumar precios de la compra, y aquí también juega un papel importante la ansiedad.

“Los consumidores a veces toman sus decisiones en función de sus emociones, y la ansiedad matemática es una de las fuentes potenciales”, explica a SINC William J. Jones, investigador de la Escuela de Negocios Beacom de la Universidad de Dakota del Sur (EE UU). Esta fue la principal conclusión a la que llegó en un estudio publicado en la revista Biological Psycology.

“Los consumidores toman sus decisiones en función de sus emociones, y la ansiedad matemática es una de las fuentes potenciales”, explica William J. Jones

Sin embargo, en opinión de Jones, dominar las matemáticas no implica ser un as haciendo la compra, y él se pone como ejemplo. “Se me conoce por haber comprado varios pares de zapatos que no necesito porque se vendían con un gran descuento”, confiesa.

Efecto bola de nieve

Para evitar esta situación en la edad adulta, los científicos llevan el último lustro estudiando qué papel tiene la fobia matemática entre los más pequeños. En un estudio realizado a 433 escolares británicos de siete, ocho y diez años, se analizó si la ansiedad era diferente entre niños y niñas, y si estaba relacionada con el rendimiento en la asignatura. 

Aunque la investigación no reveló diferencias en cuanto a resultados académicos, las niñas sí presentaron niveles mayores de ansiedad general y matemática. Además, “los estudiantes con más ansiedad presentaron resultados peores”, sintetiza Amy Devine, una de las autoras del trabajo. Es decir, que las chicas podrían tener un potencial mayor para las matemáticas, pero su habilidad se ve mermada.

En otro trabajo de la Universidad de Chicago (EE UU) sobre niños de primer y segundo grado, los investigadores confirmaron que la ansiedad matemática les afectaba en el rendimiento, aunque no a todos por igual. Los alumnos brillantes, con mayores niveles en memoria operativa, se veían más afectados por la ansiedad matemática, tanto que los situaba casi medio curso escolar por detrás de sus compañeros menos destacados.

Las niñas tienen más ansiedad matemática, que afecta más a los alumnos brillantes: los sitúa hasta medio curso escolar por detrás

Los 154 estudiantes (69 niños y 85 niñas) tuvieron que completar una prueba que medía su memoria operativa, ejercicios matemáticos y semánticos y una escala de ansiedad matemática. Los niños con niveles altos de memoria operativa son más propensos a contar mentalmente que a utilizar los dedos, y en esta habilidad mental para recuperar los datos interfiere la ansiedad. 

“Es importante abordar la ansiedad matemática lo antes posible porque podría producir un efecto bola de nieve, en el sentido de aumentar el disgusto y la evasión”, señalan los autores. 

Muy presente en las facultades

Aunque no resulta sencillo saber qué porcentaje de la población sufre esta fobia, un estudio de la Universidad de Granada sobre 885 estudiantes de 23 titulaciones estima que seis de cada diez universitarios la padecen. Como ocurre con las niñas, las mujeres más que los hombres –un 62% de ellas, frente a un 47% de ellos–, y los principales síntomas son tensión, nervios, preocupación, inquietud, impaciencia, confusión, miedo y bloqueo mental.

Pero no hace falta estar dentro de un ambiente universitario o escolar para tener estas sensaciones angustiosas. Se experimentan también “cuando alguien intenta poner al día la cuenta bancaria o trata de calcular la propina que deja en un restaurante mientras otros le están mirando”, afirman en un artículo Mark H. Ashcraft y  Alex. M. Moore, investigadores de la Universidad de Nevada (EE UU).

La forma en que se enseñan matemáticas en el sistema educativo español podría ser responsable de las malas habilidades de los adultos

Llegada la edad adulta, resulta complicado eliminarla y por eso los expertos recomiendan tratarla o prevenirla en la infancia, algo que tampoco resulta sencillo, puesto que se desconocen las causas que la provocan. “Los padres, profesores y la cultura pueden ‘infectar’ a los niños con esta ansiedad hacia los números y otro tipo de actitudes negativas”, apunta a SINC Ann Dowker, del departamento de Psicología Experimental de la Universidad de Oxford.

Otros expertos aconsejan que se trate como cualquier otra fobia: que el alumno escriba las sensaciones que experimenta ante un problema matemático justo antes de resolverlo.

La forma en que se enseñan matemáticas en el sistema educativo español, que otorga mucha atención a los procedimientos técnicos, podría ser responsable de las malas habilidades de los adultos. Conocimientos más prácticos, útiles y aplicados podrían ayudar a los ciudadanos a comprender un gráfico de la luz o a calcular descuentos en la compra. “Si se quiere mejorar la posición de España, habría que convertir el planteamiento de los problemas aplicados en la razón básica para aprender matemáticas, dejando a las rutinas y cálculos un rol fundamental, pero secundario”, recomienda José-Manuel Rey Simó, matemático de la Universidad Complutense de Madrid.  

Comprender los textos, traducir los números

El informe PIACC arroja otro dato preocupante: los españoles somos los penúltimos de la lista en cuanto a comprensión lectora, superando solo a los italianos. Para Rey Simó no es casualidad que los países que lideran ambos rankings sean los mismos: Japón, Finlandia y Países Bajos. Y lo mismo ocurre en los puestos más bajos, con España, Italia y Francia cerrando ambas listas.

“Las matemáticas son un lenguaje que aporta un punto de vista complementario y único para investigar y comprender el mundo que nos rodea, y la comprensión lectora hace la traducción de ida y vuelta de ese lenguaje –mantiene el científico–. Si la traducción no funciona, tampoco el lenguaje técnico se puede usar bien”.

Diez blogs y una canción para disfrutar de las matemáticas

Recomendamos blogs sobre matemáticas para adultos y niños: 

Mati y sus mateaventuras. “Me llamo Matemáticas, pero todos me llaman Mati”. 

Divulgamat. Divulgación de la RSME.

Gaussianos. Referencia imprescindible.

Tocamates. Matemática manipulativa y creativa. 

Fotomat. Fotos bonitas y matemáticas. 

Esquemat. Gráficos de diseño exquisito.

Cifras y teclas. Para jugar a pensar. 

Juegos topológicos. Curiosidades geométricas.

Enriching mathematics. Web de referencia inglés. 

Carnaval de matemáticas. Colaborativo. 

Esta lista está elaborada por la redacción de SINC con el asesoramiento de Marta Macho, divulgadora y profesora en la Universidad del País Vasco; y Manuel de León, director del Instituto de Ciencias Matemáticas. Animamos a los lectores a recomendar otras lecturas matemáticas a través de comentarios en la web.

Zona geográfica: España
Fuente: SINC

Laura Chaparro

Laura Chaparro

Periodista especializada en información científica. Colaboradora en SINC.

Comentarios

  • sergio |14. octubre 2013 09:33:23

    El problema con las matematicas es que la dominan los inteligentes.

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  • Fernando Blasco |14. octubre 2013 09:33:33

    Lo primero que se menciona me parece muy poco serio: el modo como se hace la comparación con el dolor físico, que ya fue noticia hace un año, no tiene demasiado rigor científico. En primer lugar está la muestra 28 estudiantes. Y en el contenido que se hablaba de la ansiedad que presentaban según unos cuestionarios. Me leí el artículo. No me convenció cómo se había llevado a cabo el experimento.

    Sobre lo demás no tengo nada que decir sino que hace falta aumentar el nivel matemático de los ciudadanos e introducir las matemáticas en la cultura diaria. Las profesiones que más interactúan con la sociedad (políticos, periodistas, ...) ¿saben matemáticas? En la LOMCE, a pesar de lo que se diga, se pega un nuevo palo a las matemáticas. Si nada cambia, los alumnos podrán entrar en las Facultades de Económicas sin haber estudiado matemáticas. ¿Tiene sentido?

    Me encuentro en la semana de las matemáticas de Irlanda www.mathsweek.ie y me encantaría poder hacer algo así en España. ¿Alguien se apunta? @fblascoc

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  • Mario |14. octubre 2013 09:33:42

    Mi blog no es exclusivamente de matemáticas pero incluye algún contenido. También incluye temas de estructuras, pedagogía, idiomas...La web se llama http://www.elrincondelingeniero.com/

    Un saludo y gracias por vuestros Tuits!

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  • Sangakoo |14. octubre 2013 14:05:37

    Un artículo muy interesante que pone de manifiesto las consecuencias a largo plazo de un problema que ya es archiconocido.

    Coincidimos en que el método de aprendizaje es uno de los puntos importantes, y por ello me gustaría recomendar una plataforma, sangakoo.com, que ofrece una nueva metodología de aprendizaje de las matemáticas, basada en la práctica y creación de ejercicios dentro de un ecosistema colaborativo, donde la creatividad toma el poder y el error es solamente un motivo para entablar conversación y aprender con los demás. Y todo ello sin coste alguno para el usuario.

    Además, Sangakoo - maths for life, apuesta por un aprendizaje útil y desarrollado a lo largo de toda la vida, y así lo manifiesta con una metodología apta para aprender a cualquier momento vital y con unos itinerarios guiados que pretenden mejorar la competencia matemática según las necesidades del usuario.

    La sociedad tiene al alcance, con las nuevas tecnologías, la información y las aplicaciones para empezar a crear y formar parte de una sociedad del conocimiento activa. Si la política no está dispuesta a trabajar en serio por ello, hagamos nosotros lo que esté en nuestras manos.

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  • Manuel Cruz |14. octubre 2013 16:36:37

    El problema del estudio es que lo han hecho psicólogos, lo que automáticamente lo descarta como científico.

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  • Víctor |15. octubre 2013 09:57:54

    Universidada de Granada : 62% + 47% = 109%. Estas cosas sólo ocurren cuando hablamos de matemáticas.

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  • Laura Chaparro |17. octubre 2013 19:21:13

    Gracias a todos por vuestros comentarios. y vuestras sugerencias de blogs. Tomamos nota.
    En respuesta al comentario de Victor, los dos porcentajes que aparecen del estudio de la Universidad de Granada no suman 100 porque no hay que sumarlos. El 62% de todas las mujeres (del 100%) sufría ansiedad, y el 47% del 100% de hombres padecía la fobia.

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  • Pitita |17. octubre 2013 19:25:45

    Ay, Víctor... No pasa nada por no entender un dato a la primera, pero antes de lanzarse a criticar es mejor pensar dos veces en ello.

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  • Espacioportal |23. octubre 2013 11:21:17

    ¿Qué es un Tratado de Viajes tetradimensionales con descripciones metafóricas, subjeticas y surrealistas? La dirección es el Tiempo, partimos de un presente, el sentido pasado o futuro.Espacio se amplifica y se reduce, se distorsiona, integra y desintegra.No es lo mismo un salto al espacio-tiempo futuro que un salto al espacio-tiempo pasado.Superar la velocidad de la luz no es lo mismo que superar la compresión de la gravedad.Viajar en 4 dimensiones coincidiendo en el mismo recorrido tridimensional causa un choque contra si mismo en ese punto real del presente.

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